Por Marisol Acuña

La Dra. Ana Ponce es actualmente la directora ejecutiva de Excelentes escuelas públicas ahora, donde trabaja de cerca con líderes y organizaciones comunitarias para mejorar el sistema de escuelas públicas. El Dr. Ponce trabajó como director ejecutivo de Academia Chárter Camino Nuevo, una red de seis escuelas autónomas. 

Con Los Ángeles teniendo el sistema de escuelas públicas más grande en California y el segundo más grande de los Estados Unidos, personas como el Dr. Ponce deben luchar para brindarles a estos niños mayores y mejores oportunidades a través de su educación. 

El Dr. Ponce es un estudiante universitario de primera generación y ha completado una beca en Facultad de Maestros de la Universidad de Columbia en Nueva York, obteniendo una maestría en educación bilingüe. También tiene una segunda maestría de la Universidad de California, Los Angeles, y un doctorado en liderazgo educativo de Universidad Loyola Marymount. 

Decidido a cerrar las brechas de logros y oportunidades para los estudiantes de minorías de bajos ingresos, el Dr. Ponce trabaja para lograr el éxito de esta organización y crear mejores oportunidades educativas para los niños. Sus logros llevaron a la revista Forbes a nombrarla como una de las siete educadoras más poderosas en 2011. 

Continúe leyendo para obtener información sobre cómo llegó a donde está hoy, quiénes son sus inspiraciones y cómo puede ayudar a este movimiento hacia una mejor educación pública para cada niño en Estados Unidos. 

¿Cómo es un día en tu vida?

Soy el director ejecutivo de Great Public Schools Now, una organización que trabaja para garantizar que todos los estudiantes de Los Ángeles tengan acceso a una excelente educación pública. Invertimos en organizaciones e iniciativas que operan y abogan por esta misma causa. La mayor parte de mis días consisten en trabajar en estrecha colaboración con los líderes escolares y comunitarios para impulsar al sistema a que se haga responsable de mejorar el sistema educativo para todos los niños de Los Ángeles.

¿Cuál es tu mayor impulso o motivación?

Mi mayor impulso es mi experiencia vivida. Tener muy poca educación e ir a la universidad con la falsa creencia de que era un estudiante del cuadro de honor solo para descubrir que apenas podía aprobar mis clases universitarias fue un gran desafío. Eso alimentó mi motivación durante muchos años hasta que me convertí en madre. Ahora, mi mayor impulso es que quiero que todos los niños tengan acceso a lo que mi hijo tiene acceso. Tiene nueve años y está en tercer grado. Mi objetivo es ayudar a todos los niños de Los Ángeles a obtener la misma educación pública de alta calidad que recibe mi hijo.

En su familia, fue el primero en graduarse de la universidad. ¿Qué dificultades conllevó lograr eso, si las hubo?

Mi historia sobre la graduación de la universidad es probablemente un poco única, ya que vino con muchas dificultades. Ninguno de mis padres tenía una educación formal y solo una de mis hermanas se había graduado de la escuela secundaria. Mi hermano y yo fuimos los primeros en comenzar la escuela aquí en este país. Cuando se graduó del octavo grado, se incorporó a la fuerza laboral, que era la misma expectativa que mis padres tenían para mí. La primera dificultad realmente vino en mí al presentar el caso para ir a la escuela secundaria y trabajar para pagar mi matrícula, lo cual hice. 

Y dentro de esa dificultad vino el segundo: sacrificio. Sacrificar otras cosas por esta oportunidad ayudó a construir mi ética y disciplina de trabajo. Salir bien en la escuela y mantener un trabajo de medio tiempo fue un desafío, pero lo logré. La siguiente dificultad fue la separación de ser la primera persona y la mujer en salir de casa para ir a la universidad. Mi familia era muy católica, entonces esa fue otra dificultad: la barrera cultural de la separación. Para mis padres, era desconocido que una niña saliera de casa tan joven. No sabían lo que significaba la universidad. No sabían que te fuiste a la universidad, lo cual fue una gran curva de aprendizaje para toda la familia, sin mencionar las más técnicas, como las finanzas. Fui muy afortunado de tener un viaje completo a la universidad y mi familia hizo todo lo posible para enviarme cheques, lo que ahora aprecio. Aunque no les parezca mucho, significó todo lo que querían para apoyarme de la manera que podían.

¿Qué les diría a las mujeres jóvenes de origen latino que intentan obtener un título universitario hoy?

Les aconsejaría que comenzaran a tener la conversación temprano. Es inteligente involucrar a los padres y tutores en la conversación para desmitificar miedos o preocupaciones. También les recomendaría que busquen un defensor que los ayude. Ya sea un maestro o un mentor, o alguien que conozcan que ya haya ido a la universidad, pueden ayudar. Los mejores defensores son los propios estudiantes universitarios. Vuelven, hablarán con los padres y compartirán cómo es realmente la experiencia, y poco a poco los padres irán entendiendo y superando sus miedos. 

Desde la perspectiva de los padres, no es que no quieran que sus hijas pequeñas vayan a la universidad. La aprensión no proviene de un lugar en el que se quiera retenerlos. Viene de un lugar de amor y cuidado. Les cuesta entender que se trata de una inversión de por vida. Y nuevamente, se trata de tener esas conversaciones y conseguir que un defensor trabaje con usted para que ellos lo vean. 

Cuando era más joven, ¿se veía a sí mismo entrando en el campo de la educación y terminando abogando por tanta gente? ¿O tenía otras cosas que quería seguir?

Cuando fui a la universidad, no quería ser maestra. Tenía la idea de que las mujeres podían ser maestras o enfermeras y no quería hacer ninguna de las dos cosas. Mi primer año llegó y se fue, y luego también lo hizo mi segundo año. Fue entonces cuando comencé a comprender los desafíos del sistema de escuelas públicas y cómo me impactaron directamente. Poco a poco me di cuenta de que quería aprender más sobre esto para retribuir. Enseñe para América es un programa que comenzó un año antes de graduarme, así que decidí dar clases en Los Ángeles y ser maestra bilingüe. En dos años, tuve la oportunidad de comenzar una escuela autónoma y comenzar mi viaje con una hoja en blanco. Ahora, definimos cómo puede ser la educación de una escuela pública para los niños, las familias y las comunidades de la zona. Entonces no, inicialmente no pensé que sería maestra, y la docencia no ha sido mi carrera completa, pero no la cambiaría.

Has trabajado con muchas personas a lo largo de los años. ¿Ha habido una lección específica que se le haya quedado grabada?

La única lección que guardo conmigo es una conversación que tuve con un estudiante de secundaria. Era hijo de inmigrantes mexicanos que fueron inmigrantes alemanes a México. Tuvimos una buena relación. Un día entró y comentó que se dio cuenta de que era blanca. Me sorprendió, pero me enseñó que la percepción es importante. La falta de representación envía un mensaje a los niños. Le pregunté: “¿Por qué crees que soy blanco? Sabes que soy mexicano ”. Y él dijo: "Es por la forma en que hablas, es por la forma en que te vistes y es por el auto que conduces". 

En ese momento me di cuenta de que los ejemplos que enumeró eran cosas con las que se asociaba y con otros niños y familias relacionadas con ser blanco y estar separado de la comunidad de la que provienen. Eso me mantiene centrado en cómo debemos representar y cómo debemos hacer esas conexiones intencionales y deliberadas con las comunidades. Para que puedan verse a sí mismos logrando el éxito que yo he logrado. Quiero ver eso con todos los niños. Quiero que las madres y los padres crean que sus hijas pueden crecer para liderar una organización como yo. Pueden crecer y tener un impacto como yo. Así que eso es algo que se me ha quedado grabado y me conecto a ello porque nuestros hijos necesitan verse a sí mismos teniendo éxito. No pueden disociarse de esa idea que no pueden lograr si no pueden verla.

¿Qué es algo que haces todos los días para seguir avanzando?

Mantenerse conectado con las comunidades y los líderes comunitarios. Me encanta recibir boletines de diferentes organizaciones comunitarias y escuchar las historias. Siempre encuentro una manera de conectarme con las comunidades y las experiencias de las familias a las que quiero retribuir. Una de las otras cosas que he aprendido es que el cuidado personal es esencial. También necesitamos apreciar lo que tenemos. Todos los días salgo a caminar o a correr. Me da tiempo para pensar, reflexionar y revitalizarme físicamente y prepararme para los desafíos de mi trabajo diario. Este trabajo es duro. Este trabajo es realmente duro. Los profesores ponen mucha emoción y cuidado en nuestro trabajo, lo que nos pasa factura. Necesitamos entender que para permanecer en esto a largo plazo, tenemos que tener la motivación, pero también tenemos que cuidarnos.

Si pudieras tener un día libre para hacer lo que quisieras, ¿en qué crees que lo pasarías haciendo?

Cuando tengo un día libre, trato de averiguar cómo llegar a una caminata. También me gusta leer. Por lo general, durante la semana, no tengo mucho tiempo libre para leer, así que si puedo tener un bloque de dos horas, lo tomaré y me meteré en mi libro. Una de las cosas que he estado haciendo es seleccionar libros en español y leerlos para continuar desarrollando mi vocabulario y fluidez en el idioma. Eso ha sido divertido. Me encanta hacer eso.

¿Quién es alguien a quien admirabas en el pasado y alguien a quien admiras ahora?

Alguien a quien admiro y todavía admiro es mi madre. Para ella, haber venido a este país a los 50 años, sin saber el idioma y sin tener ninguna educación formal, es asombroso. Cómo nos cuidó y cómo nos cuidó a través de las transiciones y el trauma lo significó todo. Ella me ha enseñado a ser resiliente. Ella me ha enseñado a tener esperanza. Ella me ha enseñado la resolución de problemas y el pensamiento crítico. Y sigo adelante con todo lo que ella me dio. Es un arte ver todo lo que hizo con lo poco que le dieron. Ahora me inspira la juventud. Los jóvenes son nuestro futuro y debemos escucharlos e involucrarnos más con ellos. Recientemente, (Great Public Schools Now) hemos tenido la intención de incorporar una perspectiva joven a las conversaciones que estamos teniendo, conversaciones que van desde contar historias sobre ser estudiantes de primera generación o contar historias sobre carreras. Tener a los jóvenes anima y refresca la conversación.

¿Qué podemos hacer como las generaciones más jóvenes para ayudar a que todo esto avance?

Nuestra juventud necesita dar un paso adelante y organizarse para tener presencia: presentarse y no tener miedo de hacerse cargo de su lugar en nuestra sociedad. Animaría a las mujeres jóvenes, específicamente, a salir de su zona de confort y participar en la vida cívica. Siempre, siempre, haz preguntas. Y siempre, siempre, deja algo atrás, ya sea una pregunta, comentario u observación. Necesitamos escuchar tu voz.

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Estas preguntas y respuestas se han editado para mayor claridad. 

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